Inligting

Ontginning van metale op asteroïdes kan binne twee jaar begin


'N Merkwaardige ontwikkeling in ruimtetegnologie wat die gebruik van onbemande skepe insluit om klein asteroïdes en myne vir nuttige erts en minerale te onderskep, kan reeds in 2015 in werking tree.

Die innoverende planne is ontwikkel deur Deep Space Industries en 'n magdom ander beginnerondernemings met die doel om die hulpbronne van voorwerpe naby die aarde in te span om ons beskawings te help om die volgende fase van tegnologiese vooruitgang aan te wakker.

Die maatskappy het gesê dat die ruimtetuie 'n relatief goedkoop tegnologie sou wees en op 'n wentelbaan op die rug van groter kommunikasiesatelliete gelanseer kon word.

In ooreenstemming met die ambisies van ander ruimtevaartmaatskappye, beweer Deep Space Industries dat die oes van asteroïdes vir hul hulpbronne ook kan help met 'n uiteindelike bemande sending na Mars.

U kan meer hier lees.


    Asteroïde -mynbou: sleutel tot die ruimte -ekonomie

    Die Near Earth -asteroïdes bied bedreiging en belofte. Hulle bied die bedreiging van planetêre impak met streeks- of wêreldrampe aan. En hulle bied ook die belofte aan van hulpbronne om die welvaart van die mens op lang termyn op aarde en ons beweging na die ruimte en die sonnestelsel te ondersteun.

    Die tegnologieë wat nodig is om asteroïdale hulpbronne na die Aarde-baan terug te bring (en sodoende ons kolonisasie van die ruimte te kataliseer), sal ook ten minste sommige van die voorwerpe met die impakbedreiging kan afwyk.

    Ons moet hierdie tegnologieë met alle spoed ontwikkel!

    Die ontwikkeling en werking van toekomstige wentelbaaninfrastruktuur (byvoorbeeld wentelhotelle, satelliet-sonkragstasies, aarde-maan-vervoer-knooppuntsatelliete, nul-g vervaardigingsfasiliteite) sal groot massas materiaal benodig vir konstruksie, afskerming, ballast en ook groot hoeveelhede dryfmiddel vir stasionêre en baanveranderingsmaneuvers, en vir die aanvulling van vaartuie wat na maan- of interplanetêre bestemmings vertrek.

    Spektroskopiese studies dui daarop dat chemiese toetse van meteoriete van grondwaarheid bevestig dat 'n wye verskeidenheid hulpbronne in asteroïdes en komete voorkom, insluitend nikkel-yster metaal, silikaat minerale, halfgeleier- en platinumgroepmetale, water, bitumineuse koolwaterstowwe, en vasgevang of bevrore gasse, insluitend koolstofdioksied en ammoniak.

    As 'n skrikwekkende aanwyser na die onverwagte rykdom aan asteroïdes, bevat baie klipperige en klipperige meteoriete Platinum-groepmetale in grade tot 100 ppm (of 100 gram per ton). Die bedryf van oopgroef -platinum- en goudmyne in Suid -Afrika en elders myn erts van graad 5 tot 10 ppm, sodat grade van 10 tot 20 keer hoër as skouspelagtig beskou sou word as dit op aarde beskikbaar is.

    Water is 'n voor die hand liggende eerste en belangrikste potensiële produk uit asteroïedmyne, aangesien dit gebruik kan word vir terugstuur via stoomraket.

    Ongeveer 10% van die nabygeleë asteroïdes is energiek meer toeganklik (makliker bereikbaar) as die maan (dws minder as 6 km/s vanaf LEO), en 'n aansienlike minderheid hiervan het 'n terugkeer-na-die-aarde oordragbaan-inspuiting delta-v & #8217s van slegs 1 tot 2 km/s.

    Die terugkeer van hulpbronne van sommige van hierdie NEA's na 'n lae of hoë aardbaan kan dus mededingend wees teenoor voorraad uit die aarde.

    Ons kennis van asteroïdes en komete het die afgelope tien jaar dramaties uitgebrei, met beelde en spektra van asteroïdes en komete van flybys, ontmoetings en impakte (byvoorbeeld asteroïdes Gaspra, Ida, Mathilde, die groot beeldversameling van Eros, Itokawa en ander komete Halley, Borrelly, Tempel-1 en Wild-2. En radarbeelde van asteroïdes Toutatis, Castalia, Geographos, Kleopatra, Golevka en ander Hierdie beelde toon buitengewone variasies in struktuur, sterkte, porositeit, oppervlakteienskappe.

    Die totale aantal geïdentifiseerde NEA's het in die periode 1995 tot 2005 toegeneem van ongeveer 300 tot meer as 3000.

    Die mees toeganklike groep NEA's vir hulpbronherwinning is 'n deelversameling van die potensieel gevaarlike asteroïdes (PHA's). Dit is liggame (ongeveer 770 wat nou ontdek is) wat binne 7,5 miljoen km van die wentelbaan nader. Die kleiner deelversameling van diegene met wentelbane wat op 'n baan-weiding is, gee af en toe baie lae delta-v-terugkeergeleenthede (dit is maklik om vinnig na die aarde terug te keer).

    Dit is ook die liggame waaroor die mensdom sou wou leer ten opsigte van oppervlakteienskappe en sterkte om afwykingsmissies te beplan, as ons ooit 'n botsing met ons sou vind.

    Professor John Lewis het daarop gewys (in Mining the Sky) dat die bronne van die sonnestelsel (waarvan die mees toeganklike in die NEA's is) sommige vierduisende mense permanent kan ondersteun in die eerste wêreld. Met ander woorde, die hulpbronne van die sonnestelsel is in wese oneindig ... En dit is daar vir ons om dit te gebruik, om ons bewussyn in die heelal te belê, nie minder nie. Dit is tyd dat die mensdom uit sy dop kom en begin groei !!

    Vir die beskerming van spesies en vir die uitbreiding van die mensdom in die sonnestelsel, moet ons hierdie voorwerpe kenmerk en leer hoe om dit te ontgin en te bestuur.

    Sodra ons leer hoe om die wentelbane van klein nabygeleë voorwerpe te verwerk, te hanteer en aan te pas, sal ons as spesie beide die vermoë verkry om toegang te verkry tot die groot hulpbronne van die asteroïdes, sowel as die vermoë om ons planeet te beskerm uit geïdentifiseerde botsingsdreigemente.

    Aangesien die mededingende bron van grondstowwe deur afvoer vanaf die aarde gelewer word, en#8221 wat 'n lanseerkoste per kilogram tans meer as $ 10 000 per kg inhou, verteenwoordig dieselfde syfer die boonste grens van wat asteroïdale materiaal wat herwin word, tans laag sal wees aardbaan.

    Dit is egter onwaarskynlik dat toekomstige grootskaalse ekonomiese aktiwiteite in 'n baan sal ontwikkel totdat die aanvangskoste tot ongeveer $ 500 tot $ 1,000 per kilogram tot LEO daal. Op daardie stadium sal elke vraag na materiaal in 'n wentelbaan wat met gelyke of laer koste bevredig kan word deur hulpbronne wat uit asteroïdes verhaal word, aan hierdie asteroïdale hulpbronne 'n ekwivalente waarde gee as erts in ware mynbou -ingenieurswese, dit wil sê, wat gemyn kan word, waardevolle produkte daaruit laat verhaal, om winsgewend te verkoop. Nou, $ 500,000 per ton produk is buitengewoon waardevol, en is beslis die moeite werd om na te jaag!

    Let daarop dat die asteroïdale materiale waarvan ons praat eenvoudig water, nikkel-yster metaal, koolwaterstowwe en silikaat gesteentes is. Gesuiwer en beskikbaar gestel in 'n lae aarde -baan, sal dit ongeveer $ 500,000 per ton werd wees, omdat hulle aardse swaartekrag vermy het en die heffing van kostes begin het.

    Dit is waardes daarbo met optiese glas, gedoteerde halfgeleiers, spesiale isotope vir navorsing of medisyne, diamante, sommige farmaseutiese produkte, onwettige middels. Op die myntoneel was die enigste metaal wat nog ooit so waardevol was, radium, wat in die 1920's die wonderlike waarde van $ 200,000 per gram bereik het!

    Platinum Group Metals (wat in metaal- en silikaat -asteroïdes voorkom, soos bewys deur die meteorietvondste) en het tans 'n waarde van $ 1.000 per ons of $ 30 per gram. Die uitgebreide gebruik in katalisators en vir brandstofselle sal die waarde daarvan verhoog, en PGM -herstel van asteroïde -impakplekke op die maan is die basis van Dennis Wingo se boek, Moonrush.

    Wanneer sal ons begin met die ontginning van asteroïdes? Dit sal eers lewensvatbaar word sodra die kommersiële in 'n wentelbaanekonomie met menslike teenwoordigheid begin. Slegs dan sal daar 'n mark wees. En dit kan eers gebeur nadat NASA ophou optree as 'n byna monopolistiese bekendstellingsverskaffer en 'n kwart kompetisie, en in plaas daarvan terugkeer na 'n kliënt.

    'N Ontwikkelende ekonomie in die ruimte sal die tegniese vermoë om bykans outomaties toegang tot NEA's te verkry, opbou. En ongeag die regsargumente oor mineraalaansprake in die buitenste ruimte, wat is die weddenskappe op 'n styging in belangstelling soortgelyk aan die dotcom-boom en biotech-boom as die eerste hulpbronherwinningsmissie suksesvol is?

    Die eerste suksesvolle ondernemers sal ontsaglike kennis ontwikkel en 'n munt maak. En sommige nog nie geïdentifiseerde (maar byna seker reeds ontdek) NEA's sal die myne van die 21ste eeu wees.

    Mark Sonter is 'n onafhanklike wetenskaplike konsultant wat in die Australiese mynbou- en metallurgiese nywerhede werk, en gee advies oor bestralingsbeskerming, industriële higiëne, veiligheid en herstel van radioaktief besmette terreine. Sy loopbaan sluit 2 jaar in as 'n hoërskoolwetenskaponderwyser, 6 jaar as dosent aan die Universiteit Fisika in Papoea -Nieu -Guinee, nagraadse studies in mediese fisika en 28 jaar in die bestuur van bestralingsveiligheid by uraanmynbou, insluitend 5 jaar as korporatiewe veiligheidsbestuurder vir 'n hoofvak mynboukorporasie. Mark was 'n besoekende geleerde aan die Universiteit van Arizona in 1995, en skryf in 1995-97 'n navorsingsproefskrif oor die tegniese en ekonomiese uitvoerbaarheid van die ontginning van asteroïdes naby die aarde. Hy is befonds deur die Foundation for International Non-governmental Development of Space (FINDS) om konsepte te ontwikkel vir die ontginning van die asteroïdes naby die aarde.

    Die menings van hierdie artikel is van die outeur en weerspieël nie noodwendig die beleid van die National Space Society nie.


    10 groot hoeveelheid hulpbronne

    Ons leef in 'n wêreld van elektroniese toestelle, wêreldwye massavervoer en 'n groeiende bevolking wat sulke dinge begeer. Goud, platinum, nikkel, yster. . . noem maar op, en dit is waarskynlik in u sak of staan ​​nou in u oprit. Hierdie hulpbronne is beperk op aarde, en ons gaan vinniger daardeur met elke tegnologiese vooruitgang.

    Dieselfde bronne is egter amper onbeperk in die ruimte. Laat ons die voorbeeld van platinum neem. Hierdie metaal word gebruik in dinge soos hartpacemakers en as 'n katalisator vir die omskakeling van ru -olie in iets wat ons in brandstof en vervaardiging kan gebruik.

    Platinum word op aarde as skaars beskou. Die asteroïdegordel in ons sonnestelsel alleen bevat egter 'n miljard keer meer platinum as wat hier op aarde gevind word, en dit bevat nie eens ander hulpbronne nie. [1]


    Asteroïde -mynbou, skaarsheid, wetenskap en sosialisme: reageer op Aaron Bastani

    Die wêreld waarin ons vandag leef, was nie die gevolg van 'n groot ontwerp nie. Dit was die gevolg van stryd, revolusie en wetenskaplike en tegnologiese vooruitgang. Die menslike samelewing is vasgevang in stryd: gevegte tussen sosiale klasse wat ons wêreld vorm, maar dit word te dikwels vergeet, en ongelukkig die meeste deur linkse skrywers wat kommunisme voorstaan. Dit is uiteindelik wat aangebied word in Aaron Bastani se boek van 2019, "Fully Automated Luxury Communism".

    Alhoewel dit volledig hier hersien is, gegewe my akademiese navorsing oor planetêre sterrekunde, wil ek veral fokus op een hoofstuk: "Mining the Sky". In hierdie afdeling bied Bastani 'n breë oorsig van onlangse tegnologiese verbeterings en prestasies in die verkenning van ruimte, en beoordeel hy die moontlike toekoms van asteroïde-mynbou, en kom tot die gevolgtrekking dat dit nie net in die volgende eeu onvermydelik sal wees nie, maar iets wat 'n post-skaarste tot gevolg sal hê samelewing (een waarin die hoeveelheid hulpbronne wat die mensdom beskikbaar het, ons vermoë om dit te gebruik, ver oorskry). Alhoewel ek nie twyfel dat sommige vorme van ruimte -ontginning toekomstige beskawings groot sosiale en wetenskaplike voordele kan bied nie, is 'n gesonde dosis wetenskaplike skeptisisme nodig voordat ons dit so streng as Bastani regeer. Die probleme met sy hipotese kom egter in twee vorme voor, wetenskaplik en polities, wat ek afsonderlik behandel, alhoewel dit verband hou.

    Die wetenskap om die lug te ontgin

    Kom ons kyk eers na die wetenskap van asteroïdes en die uitdagings wat dit op grootskaalse mynbedrywighede bied. Alhoewel Bastani dit duidelik maak, is daar tegnologiese probleme wat nog oorkom moet word (alhoewel hy net noem dat dit nodig is om meer gevorderde robotte te ontwikkel), het hy 'n paar belangrike kwessies oor die hoof gesien, wat noodwendig binne dekades 'n lewensvatbare bedryf word, gebaseer op onlangse vordering in asteroïde-ondersoeke, ons begrip van asteroïdesamestellings en deurlopende aanvangsnavorsing in die private sektor. Dit is egter om 'n aantal redes swak wetenskap.

    Ondanks die moontlikheid dat die grootste fisiese onsekerheid met betrekking tot die lewensvatbaarheid van asteroïde -ontginning struikel, gooi Bastani dit sonder ondervraging opsy: "die presiese samestelling van asteroïdes, buite voorspellingsmodelle, bly onbekend." Alhoewel hy 'n verwante risiko identifiseer (vir kommersiële bedrywighede as mynopdragte slegs swak minerale ekstraksies oplewer), vermy hy die bespreking van 'n baie meer fundamentele vraag: wat as asteroïdes eenvoudig baie armer in materiaal is, sal dit waardevol wees om te onttrek? Tot dusver weet ons dat sommige asteroïdes waarskynlik in samestelling oorheers word deur metale soos yster en nikkel, hoewel die teenwoordigheid van ander seldsame metale (soos goud, palladium, platinum) met baie minder presisie bekend is. Aangesien 'n asteroïde waarskynlik 'n paar van die seldsame materiaalafsettings op aarde ontkiem het, kan ons verwag dat sommige ryk sal wees aan sulke minerale. Maar dit is nie noodwendig die geval met almal nie, en asteroïdesamestellings sal waarskynlik baie veranderlik wees op grond van hul grootte en ligging (wat baie verskil in die sonnestelsel). Wat ons kan ontgin op 'n klein middelgrootte asteroïde naby die aarde, kan baie anders wees as 'n veel groter liggaam in die verre asteroïdesgordel. En ons vind moontlik baie min wat die moeite werd is om te ontgin. Enige beoordeling van die potensiële opbrengs van mynbouhulpbronne is onderhewig aan hierdie fisiese onsekerhede en vooroordeel. Alhoewel Bastani die verwagte prys van sulke minerale wat in asteroïdes opgesluit is, noem, is dit gebaseer op ramings wat deur die uitvoerende hoofde van ruimte-tegnologie gemaak is. Hierdie ramings kan uiteindelik in die regte balpark wees (of ver te kort skiet), maar dit verg nie besonder diep insig om die moontlike vooroordeel wat 'n sake-eienaar kan hê in die beoordeling van hul potensiële mark te besef nie, veral as op soek na befondsing op lang termyn. Ek sal later die lot ondersoek van sommige van die beginondernemings wat Bastani bespreek.

    Wat weet ons met sekerheid? Ons het slegs data van die asteroïdes wat op aarde geland het, en van die paar missies wat klein oppervlakmonsters van asteroïdes naby die aarde onttrek het (soos die twee missies wat in die teks aangehaal word). Hierdie monster-ekstraksie-missies het wel ons vermoë getoon om minerale monsters van asteroïdes naby die aarde te land en op te haal, maar dit het slegs gram materiaal vir wetenskaplike studie teruggegee, wat minder as die megatonne-ekstraksie-missies was wat later in die hoofstuk genoem is. Om bestaande bedrywighede op te skaal om koppies oppervlakstof te versamel na missies wat metaalvrae uit die kerne van asteroïdes kan haal, verg aansienlike tegnologiese verbetering en navorsing (waarna ek sal terugkeer). Implisiet in die feit dat ons hierdie ondersoekende wetenskaplike missies uitvoer, onderstreep dieselfde probleem: ons weet eenvoudig nie presies waaruit hierdie liggame bestaan ​​nie. Dit geld selfs vir die mees bestudeerde voorwerp naby die aarde, die maan, wat mense selfs besoek het: eers in Oktober vanjaar het ons die waterinhoud op die oppervlak daarvan bevestig. Dit kom dikwels neer op een eenvoudige saak: byna alles wat ons in sterrekunde weet oor asteroïdes, kom van die lig wat van hul oppervlak gereflekteer word. Aangesien dit bedek is met ondeursigtige stof, kan die wete wat ryk is aan hulpbronne nie akkuraat bepaal word sonder om dit te besoek nie. Inderdaad, voor enige onttrekkingsopdragte op groter skaal (wat moontlik verskeie jare tot dekades kan duur), is die veeleisende taak om dit vooraf fisies te ondersoek, nodig voordat 'n gedetailleerde begrip van die inhoud daarvan gevind kan word. En tydens sulke opnames kan ons agterkom dat hierdie seldsame aardmetale, soos op aarde, inderdaad ook skaars is by asteroïdes: daar is eenvoudig geen waarborg dat dit wat ons dink in hierdie liggame voorkom, korrek is nie. Alhoewel dit nie buite die moontlikheid is dat sommige asteroïdes/planete/mane gevind kan word met minerale oorvloed wat voldoen aan die behoeftes van beskawings vir die komende millenia nie, moet ons baie skepties wees oor enige bewering dat dit nou alles kan bereik word deur middel van asteroïde -ontginning.

    Aangesien baie van die syfers wat Bastani in hierdie hoofstuk aangehaal het, onbegryplik groot lyk, is dit die moeite werd om 'n paar daarvan uit te pak. Een voorbeeld is die $ 1000 kwadriljoen waarde wat geplaas is op die yster wat in 'n enkele asteroïde gesluit is (16 Psyche, wat komposisioneel beter verstaan ​​word op grond van sy groot grootte en massa). Maar ons moet nie toelaat dat hierdie syfers ons laat dink dat dit alles 'reuse drywende myne' is nie (sy woorde). Om dit te illustreer, word die aangehaalde waarde gevind deur die totale geskatte ystermassa in die asteroïde te vermenigvuldig met die waarde per kilo op aarde. As ons dit vir eers opsy sit, hoe dit alles na die aardoppervlak oorgedra kan word, kan die daaropvolgende bergingsreëlings 'n uitdaging wees: hierdie hoeveelheid yster sal die hele kontinent van Afrika tot 'n diepte van meer as 100 m bedek. Alhoewel ons daarvan oortuig kan wees dat asteroïdes werklik oorvloedig is in metale, sonder om in ag te neem dat slegs klein breuke moontlik onttrek en gestoor kan word, kan die waardes nogal betekenisloos word.

    Alhoewel dit moontlik is om materiaal na die aardoppervlak te vervoer, kan dit steeds aansienlike omgewings- en ekologiese agteruitgang tot gevolg hê, en is dit moontlik die grootste tegnologiese versperring. Daar bestaan ​​tans een metode om materiaal van en na die oppervlak van die aarde uit die ruimte te haal en vuurpyle of pendeltuie te betrek, wat aansienlike hoeveelhede uitlaatgas produseer wanneer hulle brandstof verbrand. Om dit in konteks te plaas, het die ruimtetuig (hoewel dit nie meer gebruik word nie) 500 000 liter brandstof per rit benodig en 'n maksimum kapasiteit van 39 ton. Dit het getoon dat dit besmette wildtuine bevat, wat ton metale en giftige gas in die lug gepomp het. Boonop het die nuwe Space X Falcon Heavy -vuurpyl 'n groter kapasiteit van 68 ton, en ook daaroor is kommer uitgespreek oor die impak daarvan op die omgewing, met elke lanseerder wat honderde ton CO2 tot die atmosfeer bydra. Op grond van een van hierdie voertuie se vermoëns, sou dit ongeveer 100 miljoen heen en weer neem om selfs dieselfde hoeveelheid yster uit 'n asteroïde te onttrek as wat op aarde ontgin word (ongeveer 2,5 miljard ton). Dit is ongeveer twee keer die totale aantal vlugte per jaar. Na my wete bestaan ​​daar geen vervoervoertuie wat ekologies minder skade berokken as die Space Shuttle of selfs Space X se herbruikbare vuurpyle nie. Verbasend genoeg laat Bastani enige bespreking oor die omgewingsimpak van lanseer- en landingsmateriaal op die weegskaal weg wat nodig is om 'na-skaarste' te bereik. Daar is 'n subtiele ironie dat Bastani later 'n dekarboniseringsplan van 2040 voorstel soos nodig en in ooreenstemming is met 'volledig outomatiese luukse kommunisme'. Enigiemand wat die einde van hulpbrontekort met ruimtewinning voorspel, moet aanspreek hoe hulle die omgewingsskade wat omring word deur materiaal na die aarde kan omseil, omseil. Hierdie aspek alleen dui inderdaad daarop dat die omgewingskoste wat met grootskaalse mynbou verband hou, moontlike ekonomiese winste kan weeg.

    'N Verdere probleem wat Bastani onontgin het, ontstaan ​​as gevolg van die fisiese struktuur van asteroïdes: dit is nie net soliede gesteentes nie. Asteroïdes toon groot variasies in hul grootte, met sommige vormingsliggame van honderde kilometers, maar asteroïdes tot ongeveer 10 km in deursnee staan ​​algemeen bekend as "puinhoop". Hierdie kinders is dikwels nie massief genoeg om hulself bymekaar te hou met hul eie swaartekrag nie. In plaas daarvan word hulle dikwels gevorm as veelvuldige asteroïdes wat deur ys, stof en ander materiaal aan mekaar verbind is, soortgelyk aan hoe sneeuballe aan mekaar kan vassteek. Deur diepmynprosesse op asteroïdes onder so 'n grootte te probeer, kan hulle fragmenteer, 'n ander rede waarom die wetenskaplike missies na kleiner asteroïdes waarna voorheen verwys is, nie noodwendig skaalbare konsepmissie-ontwerpe vir groter ekstraksies is nie. Dit kan beteken dat slegs die grootste asteroïdes die ontginning kan oorleef. Ongelukkig beteken die grootteverdeling van asteroïdes dat die heel grootste ook baie skaarser is, met moontlik net 'n handjievol naby die aarde wat meer as 10km is. Alhoewel Bastani daarop wys dat daar nog baie meer groot asteroïdes in die sonnestelsel bestaan, laat hy nie toe om te noem dat dit hoofsaaklik in die asteroïde -gordel (tussen Mars en Jupiter) en in die Kuiper -gordel (buite die baan van Neptunus) voorkom nie. Dit word dan toenemend uitdagend om van en na terug te kom. Die Kuiper -gordel is byvoorbeeld meer as 30 keer die afstand van die aarde na die son (meer as 100 keer verder as die asteroïde -monsteropdragte), en dit het die New Horizons -sonde meer as 9 jaar geneem om te bereik. Op hierdie afstande kan mynbou-ritte 20-30 jaar duur. Elkeen. Alles in ag genome, terwyl Bastani verwys na die tienduisende moontlike nabygeleë asteroïedmyne, kan dit slegs tientalle bevat wat op menslike tydskale ontgin kan word. In 2013 is slegs 12 asteroïdes deur 'n groep wetenskaplikes aan die Universiteit van Strathclyde in Glasgow ingedeel as 'Maklik herwinbare voorwerpe', waarvan nie meer as 20 m groot is nie (alhoewel dit moontlik deur Bastani gemis is). Sulke missies is moontlik nie onmoontlik nie, maar dit is aansienlike uitdagings - fisies en tegnies - wat nog nie opgelos is nie.

    Bastani bied 'n kort bespreking oor hoe toekomstige missies die tydsduur kan verkort om mynopbrengste op te haal, met een voorstel om asteroïdes nader aan die aarde te dryf om afstande van die onttrekkingsroetes te verminder. Ek erken dat dit die eerste keer was dat ek hierdie konsep teëgekom het, alhoewel dit my net vrae en kommer gelaat het. Om mee te begin, sal dit vir die nabygeleë grootste asteroïdes enorme hoeveelhede voortstuwende energie verg om hulle te beweeg, 'n energieverlies wat enige wins kan ontken om hulle nader aan die aarde te bring. Vir die kleiner, meer manoeuvreerbare voorwerpe, maak hul laer opbrengste van hulpbronne dit minder waardevol vir mynbou (as dit selfs sonder fragmentering gemyn kan word). Dit kan ook slegs moontlik wees vir die asteroïdes wat die naaste aan die aarde is. Die kruising van die wentelbane van planete en groot liggame bied reeds fisiese en tegniese uitdagings vir behendige en beheerbare ruimtetuie. Dit sal moeiliker wees vir asteroïdes. Alhoewel ek sou twyfel of daar in werklikheid 'n fisiese 'sweet-spot' is wat dit moontlik en lewensvatbaar maak, of ons dit hoegenaamd moet probeer, is iets anders.

    Dit is 'n baie gevaarlike proses om asteroïdes nader aan die aarde te bring vir mynbou. Die komplekse gravitasie-interaksies tussen die aarde, die maan en naby-asteroïdes beteken dat die akkurate voorspelling van veilige en stabiele wentelplekke wat botsings met die aarde vermy, uitdagend is, indien nie onmoontlik op lang termyn nie. Kilometergrootte impakte op die aarde vind gemiddeld elke miljoen jaar plaas sonder dat mense inmeng. Terwyl die Chicxulub-asteroïde wat die dinosourusse uitgewis het 81 km (en meer as twee keer die grootte van die grootste asteroïde naby die aarde) was, kan selfs tien meter in deursnee rampspoedige gevolge hê. Die meteoor van Chelyabinsk was net 20 m groot en het meer as 1600 mense beseer en meer as 7000 geboue is beskadig (dit staan ​​om 'n rede bekend as 'potensieel gevaarlike voorwerpe'). Van die bekende asteroïdes naby die aarde is ongeveer 1000 meer as 1 km in deursnee, met duisende ander groter as 100 m. Om hul wentelbane nader aan die aarde te steur, kan die risiko van 'n katastrofiese impak verhoog. Vir 'n proses wat slegs marginale winste in die vermindering van onttrekkingstye en -koste kan bied, sou ek sterk hierteen argumenteer. En uit 'n vinnige Google -soektog blyk dit dat ek nie alleen is nie: Carl Sagan en Steven Ostro het in 1994 hieroor gewaarsku (https://www.nature.com/articles/368501a0), maar miskien het Bastani dit tydens sy navorsing oor die hoof gesien.

    Om tot dusver op te som, in teenstelling met wat Bastani beweer, weet ons eenvoudig nog nie of asteroïdes verstandige teikens vir mynbou is op grond van hul samestelling en struktuur nie. Selfs as dit blyk, is dit nie onvermydelik dat die tegniese uitdagings wat verband hou met die opskaling van enkele missies tot die vlakke van industriële ontginning onoorkomelik is. En of dit ooit gedoen kan word sonder om die omgewing aansienlik te beskadig, is ten beste twyfelagtig.

    Die politiek om die lug te ontgin

    Alhoewel die breë implikasies van die politiek van ten volle outomatiese luukse kommunisme hier behandel word, is daar 'n paar punte wat spesifiek in hierdie hoofstuk gekritiseer moet word, veral die bespreking van die Outer Space Treaty en die logika van kapitalisme met betrekking tot oorvloed. . Kom ons begin met die eerste hiervan.

    Bastani skets tereg die wetlike skuiwergate in die Outer Space Treaty (1968), 'n dokument sonder harde perke wat die kapitalistiese uitbreiding na die ruimte beperk, en voer aan dat hierdie verdrag bygewerk moet word. Sy antwoord wel? Opdatering hiervan op grond van die Madrid -protokol. Ek moes lees wat dit is om die praktiese implikasies daarvan te verstaan, wat kortliks 'n stelsel bied om intellektuele eiendom op 'n betaalde basis te bestuur. Dit was vreemd vir 'n boek oor kommunisme: die organisasie wat dit bestuur (die Wêreldorganisasie vir Intellektuele Eiendomme) het baie werklike demokratiese beheer en toesig. As ons wil hê dat die opbrengs van enige mynstelsel in die sonnestelsel in sosiale besit en bestuur moet word om te verseker dat dit op maatskaplike behoefte versprei word, moet ons beslis meer eis. As die onlangse geskiedenis ons iets geleer het, sal hervormings van die verdrag deur kapitalistiese state slegs die belange van private ondernemings dien, in die afwesigheid van stryd van onder. Selfs al was die hervorming van internasionale verdrae voldoende, sou die werkersklas óf eers in beheer wees om dit te herskryf, waarvan die voorwaarde óf die revolusie van die werkersklas sou wees, óf 'n groot stryd om toegewings van kapitalistiese state af te dwing. Met ander woorde: daar sou geen sosiale stryd vermy word nie. Verdere bespreking oor hoe hierdie stryd kan ontstaan ​​en uitspeel, is van groter waarde as Bastani se veronderstelde gesprek tussen sake -eienaars en kapitalistiese politici, veral as hy dink dat sulke ruimtebou -ondernemings slegs 'n paar dekades weg is.

    Marxistiese analise verg meer as om net Marx aan te haal, en teleurstellend is die teks van Bastani 'n lewende bewys hiervan. Alhoewel daar deurgaans baie na Marx verwys word, bied hierdie boek nie 'n Marxistiese begrip van die wêreld nie. Alhoewel dit in hierdie hoofstuk implisiet impliseer in wat nie bespreek word nie, is dit eksplisiet in sy bespreking van die prysmeganisme in die laaste afdeling, "oorvloed buiten waarde". Bastani beweer dat uiterste oorvloed onversoenbaar is met kapitalisme, en sê so ver dat 'die interne logika begin breek', ondanks 'n grenslose, feitlik gratis aanbod van enigiets. As ons eers die fundamentele feit dat kapitalisme 'n inherente onstabiele stelsel is, tersyde stel, moet hierdie hipotese in meer besonderhede ondersoek word (hierdie gevolgtrekking regverdig baie van waarop Bastani later staatmaak).

    Eerstens, wat Bastani beskryf, is bloot die logika van vraag en aanbod. Maar, soos aangedui deur Bastani-sinne voorheen, het monopolieë en markstrukture hul eie manier om pryse te herkalibreer, sodat oormaat nie noodwendig tot prysdeflasie kan lei nie. Die suggestie dat die aanbod gratis en onbeperk kan wees, is verder 'n leuen. Op 'n stadium in die proses van minerale ontginning sal werknemers met lone betrokke wees en prosesse wat ander materiaal benodig (vervoer brandstof, verbruikbare onderdele, onderhoud, ens.). Elkeen hiervan het gepaardgaande koste en is dus nie 'gratis' nie, wat die meerwaarde wat beskikbaar is vir die eienaar van die produksieketting beperk. Dit is waar dat 'n mark wat oorstroom word met byvoorbeeld palladium, sonder 'n monopoliserende prysstruktuur, rekordlaagtepunte kan bereik. Dit op sigself sou egter nie kapitalisme verongeluk nie, 'n stelsel wat voorheen baie voorvalle van oormatige oorlewing oorleef het. Ons kan sien hoe dit werk in die geval van digitale produkte (byvoorbeeld mp3's en e-boeke) wat, soos die toekomstige goud van asteroïdes uit Bastani, moontlik in 'n 'na-skaarste' toestand kan bestaan. Alhoewel dit alles weergegee kan word sonder 'n ooreenstemmende groot styging in arbeidskoste, is dit agter firewalls en meganismes vir prysbepaling gesluit (en dit sal uiteindelik hardeskywe en bedieners vul). As kapitalisme werk soos Bastani beskryf, sal die koste van die aflaai van liedjies op iTunes uiteindelik 'n breuk van pennies per transaksie wees. Privaat eienaarskap, markstrukture en onderliggende koste verhoed dit. En dit is nie net beperk tot die digitale gebied nie. Ondanks die uiterste oorvloed op aarde, betaal ons onder kapitalisme steeds vir water, hetsy uit die kraan of in bottels, juis as gevolg van private besit, arbeid, verspreiding, berging en ander gepaardgaande koste. Selfs hulpbronne in 'n toestand van oorvloed kan gekommersialiseer word vir privaat gewin as dit onder die beheer van 'n kapitalistiese heersende klas bly. Eenvoudig gestel: as ons sosiale beheer en verspreiding oor die vrugte van ruimtebou wil hê, kan daar geen ruimte vir privaat besit wees nie. Dit word nie opgelos deur oorvloed nie.

    Ten slotte, vir 'n boek vol Marx se geskrifte, bied dit nie 'n marxistiese begrip van ekonomie nie. 'N Basiese ontleding van die ekonomiese en sosiale gebruik en die uitruil van mynbouhulpbronne sou byvoorbeeld van toepassing gewees het, aangesien hierdie hele gedeelte blykbaar op die gebied van kapitalistiese uitruil plaasvind. Bastani wys geredelik op die markuitruilwaarde van al die hulpbronne wat in asteroïdes opgesluit is, maar daar is min bespreking oor die moontlike gebruik daarvan. Sal toekomstige samelewings so afhanklik wees van yster, goud, palladium en ander seldsame metale? Bastani maak geen projeksie nie. Aangesien kapitalisme geneig is om uit te brei om wins te maksimeer, kan dit direk in stryd wees met die behoeftes van 'n toekomstige sosialistiese samelewing. Dit is dus moontlik dat kapitalisme op sy eie gelaat is, om mynbou -missies, tegnologie en navorsing oor te dra om die onttrekking van minder sosiaal bruikbare produkte (byvoorbeeld juwele vir juweliersware) te maksimeer, ten spyte daarvan dat die mensdom sosiaal beter gedien word as dit op verskillende hulpbronne gefokus was ( byvoorbeeld op palladium vir mediese en elektroniese toestelle). 'N Teks oor kommunisme moes meer tyd daaraan bestee het om te bespreek hoe hierdie uitbreiding plaasvind, deur te vergelyk hoe 'n sosialistiese samelewing eerder ruimtebou kan gebruik, en in die hier en nou, waarvoor sosialiste onder kapitalisme moet argumenteer.

    Vir 'n boek wat na homself verwys as 'n kommunistiese manifes, is hierdie hoofstuk uiteindelik sonder politiek. Die wetenskaplike potensiaal van asteroïde -mynbou is tans die sentrale vraag wat die kern van beheer is. Despite constantly shoe-horning in quotations of Marx to give the text a left-wing finish, Bastani offers no class struggle program, class analysis of this emerging sector, nor perspective on revolution. Without a plan to fight for democratic control over emerging space industries, we are left dreaming about future decades, rather than planning for gains today. There surely are battles to be had in the here-and-now, but aside from liberally reforming the Outer Space Treaty, Bastani’s manifesto offers us almost nothing on where these might be, over what, nor how we might prepare.

    Was anything else missing?

    Bastani began the chapter with a discussion of resource scarcity being a problem that will afflict humanity in decades to come. This is a huge problem to be solved, particularly given the near-exponential growth in population size (expected to exceed 9 billion in the 2040s), and the finite nature of the resources we each require. But planned, rational and democratic management features nowhere in his discussion. Instead we are sold the idea that extreme-abundance will solve this by mining asteroids: presumably in a world where we each have tonnes of iron and gold to sit on, Bastani believes rational, social management would be a thing of the past? Indeed, putting aside all of the scientific problems I have already discussed, the ethical question of how much and what humanity needs is not considered. A planet that has hollowed out its own resource supply seems likely to respond similarly to resource extraction of asteroids, especially one under the global domination of capitalism.

    There are other, more tragic shortcomings however. Although multiple references are made to the eye-watering sums of money asteroid mining start-up firms have valued the sector at, alongside quotes from optimistic CEOs, two of the organisations referred to in the 2019 book as key actors in this space race no longer exist. Planetary Resources auctioned off its final hardware in June 2020, and Deep Space Industries was bought out by Bradford Space Inc. in 2019 (and not for the purpose of utilising their research into mining, but their communications devices). Whilst this doesn’t mean that capitalism has given up on the viability of asteroid mining totally, it does suggest that the modest timescales and risks associated with this monumental task have been underestimated. Bastani quotes one CEO’s first expected extraction date in the mid 2020s, which now seems extremely unlikely, following their company’s dissolution. Although Bastani can be forgiven for not having foreseen these events (the book’s release and the company liquidations happened within months of each other) his far-reaching conclusions should be understood in the context of the recent fate of these organisations.

    Should we pin humanity’s hopes on mining asteroids?

    In my view: no. Whilst it is possible (and indeed very likely) that asteroid mining will form a component of humanity’s future economy, I’ve highlighted a number of technical challenges that may be insurmountable, physical uncertainties that may be extremely limiting, and other reasons why we might not even want to pursue it at all. Despite this, it is still my view that mining anywhere in the Solar System would provide immense scientific value even on very small scales, and yet this is almost absent from the text. Even Bastani’s imagined post-political world would surely still be filled with scientific discovery, so reading this as an astronomer, I found this lack of discussion on scientific endeavour very poor.

    I am therefore highly critical of the claim that humanity will become a “post-scarcity” society via asteroid mining (especially within the next century), though I do still think space mining will be a highly important process if humanity is to venture deeper into the Solar System, to nearby stars, and understand the origins of life in the universe. Many of the difficulties with asteroid mining aren’t present on much larger bodies, such as the Moon and Mars. However, rather than transferring mined resources back to Earth, such locations would allow human landings, and longer-term possibilities for Earth outposts, such as deeper space travel. Even if such mining missions were purely on a scientific or explorative basis, any and all of these would provide immense scientific value. By focusing solely on the economics of space exploration, we can end up losing sight of the forest for the trees: there is more to life than just the economy.

    It therefore seems instructive to end with some questions to Bastani. If communism is indeed only possible with the levels of over-abundance he states achievable with a mass asteroid mining industry, then — if the wide scale availability of its proceeds never arise — does he think communism remains a historical inevitability? Indien wel, hoe? If not, then what does he advocate?


    While you can’t own the Moon or asteroids, you can own the materials you take away from them

    The first water could be extracted from an asteroid by the first half of the 2020s. That will mark the beginning of new era, where humanity has moved off our planet and has a presence in space forever. “I love that it is audacious, but that is what inspires the imagination and innovation,” says Eisenhart.

    Of course, mining asteroids raises some legal questions. In the US, the law recognises that while you can’t own the Moon or asteroids, you can own the materials you take away from them – the same way you can’t own the ocean, but you can own the fish you take from it.

    This means private companies could go into space, take materials they need, and it would be perfectly legal. The recent move by President Obama is seen as a huge step forward in terms of creating a stable legal framework to build upon.

    Exactly where space mining could lead us is impossible to predict. But its advocates clearly believe that their early efforts are an investment in the long-term future of our species. We might not live to see the benefits, but our descendants spread throughout the Solar System may well be profitting from them.


    There’s a goldmine in the sky

    If space is the final frontier, its gold rush period is about to begin. Investment bank Goldman Sachs and astrophysicist Neil deGrasse Tyson have predicted that asteroid mining will be where the world’s first trillionaires make their fortunes. NASA estimates that one asteroid, 16 Psyche, is worth $10,000 quadrillion by itself. Most likely, private companies will be the first to try their hands at striking it rich in space, but how the mining will play out and how it will affect the global economy are very much up in the air.

    What’s to Mine?

    Near-Earth asteroids, of which there are more than 16,000, contain a variety of precious metals and elements. The “metal world” 16 Psyche, which measures about 200 kilometres in diameter, is a massive block of iron and nickel.

    Goldman Sachs estimates an asteroid the size of a football pitch could contain $35 to $70 billion worth of platinum. Dr. Brad Tucker, an astrophysicist at Australian National University and the Australian Asteroid Mining Project, estimates an asteroid 4 to 5 km wide could yield half a million tonnes of precious metals. “You could get 300 years’ worth of platinum from one asteroid, which will completely change the platinum market,” he told WA Today.

    “You focus on the rare things that only have a few pockets on Earth. We can get a huge pocket and dominate the market.”

    Perhaps just as valuable are the hydrogen, oxygen, and water. Planetary Resources, one of the pioneers in asteroid mining, estimates there are 2 trillion tonnes of water locked in near-Earth asteroids. Extracting that could help make space colonisation more feasible, both in reducing the amount of drinking and crop water needed to be brought from Earth, and for the rocket fuel that can be produced from separating water into hydrogen and oxygen.

    “We’re talking about an economy in space, so if it costs you $10,000 a kilogram to launch something, if you can produce a litre of water in space for less than $10,000 a kilogram then you’re ahead,” Prof. Andrew Dempster from the University of New South Wales’ Australian Centre for Space Engineering Research told news.com.au.

    The Race to be First

    The Japanese Aerospace Exploration Agency (JAXA) landed Hayabusa2 on the asteroid Ryugu in February, grabbing what engineers hope was a good sample of its contents. They won’t know exactly what Hayabusa2 collected until it returns to Earth at the end of 2020. By shooting a specially made bullet into Ryugu’s surface, Hayabusa2 stirred up asteroid dust and created a crater, which the spacecraft will explore over the coming months. In 2010, Hayabusa1 successfully collected a surface sample from the asteroid Itokawa, but its bullets failed to fire, thus there was no sample from the body of Itokawa. Whilst Hayabusa2’s feat was impressive, it underscores how slow-going actual asteroid mining has been thus far. When the craft embarks on its journey back to Earth at the end of this year, it will take about a year for it to get home.

    The Asteroid Mining Corporation plans to launch a prospecting satellite in 2020 to survey 5,000 near-Earth asteroids to determine which are most ripe for mining. The corporation will commercialise the information collected via the Space Resources Database. In 2023, AMC plans to send up a probe to conduct a spectral survey of high-platinum bearing asteroids, with a lander unit attaching to an asteroid. Its first commercial mining mission is set for 2028 with a capacity to recover up to 20 tonnes of platinum, about a tenth of the current global supply.

    Planetary Resources will deploy several spacecraft in a single launch to explore and collect samples from predetermined asteroids. The data gathered will include “global hydration mapping and subsurface extraction demonstrations to determine the quantity of water and the value of the resources available” in the aim of opening the first mine in space. The company believes asteroid mining will reduce the costs of space travel by 95 per cent thanks to oxygen and hydrogen resources.

    There are actually a couple of internationally recognised treaties dealing with activity in space: The Outer Space Treaty of 1967 and the Moon Treaty of 1979. The former is mostly concerned with preventing weapons of mass destruction from being put in orbit around Earth or stationed on celestial bodies, and more than 100 countries are signed on. It also states, “The activities of non-governmental entities in outer space, including the Moon and other celestial bodies, shall require authorisation and continuing supervision by the appropriate State Party to the Treaty,” meaning that the nations private space mining companies are based in have the responsibility to oversee the companies’ activities.

    The Moon Treaty, which has just 18 signatory countries, applies more specifically to asteroid mining. It requires that the exploration and use of celestial bodies to have the approval or benefit of other states. It also declares that countries have an equal right to exploration of celestial bodies and that any samples obtained must be made available to other countries and scientific communities. Critically, it bans private ownership of extraterrestrial property. Though only the moon is specifically named, Article I of the treaty states, “The provisions of this Agreement relating to the moon shall also apply to other celestial bodies within the solar system, other than the earth, except in so far as specific legal norms enter into force with respect to any of these celestial bodies.” So, whilst the treaty technically applies to asteroids, there is room for different laws to supersede it.

    The Woomera Manual project aims to create a document governing international space law. The project is led by The University of Adelaide, the University of New South Wales-Canberra, The University of Exeter, and the University of Nebraska. It is primarily concerned with military space operations, which University of Adelaide Dean of Law Melissa De Zwart believes will become more important with mass commercialisation of space. “Where you have resources, where you have competition for those resources, where you have investment of money in the extraction of those resources,” she told the ABC, “there will be an expectation of security around that investment.”

    Luxembourg and the United States have passed laws granting mining companies ownership of resources gleaned from space. Russia seeks to join them, “In January we offered Luxembourg a framework agreement on cooperation in the use of (mining) exploration in space. We expect an answer from Luxembourg,” Russian Deputy Prime Minister Tatyana Golikova said on a March visit to Luxembourg.

    Economic Impact

    The annual value of Earth’s minerals is just under $1 trillion. If we’re suddenly out in space mining $10,000 quadrillion asteroids containing more minerals than all of Earth, what will that do to commodities prices? After all, given the law of supply and demand, minerals and precious metals are lucrative because they are rare.

    Well, for starters, mining projects will be quite expensive at the outset, which will keep prices high. Also, there will be relatively few companies with asteroid mining operations, and they will be able to control the supply and avoid flooding the market. Plus, as Australian National University public policy research fellow Zsuzsanna Csereklyei told WA Today, demand will soon rise. “By 2050 we are going to have about 10 billion people on Earth and as societies get richer, more energy is being used. Can we achieve energy transitions with the help of asteroid mining?” sy het gevra.

    Brad Tucker of the Australian Asteroid Mining Project — which hopes to launch a mining prototype by the mid-2020s — said Australia, with its mining history and newly launched space agency, could be a power player in asteroid mining. “If asteroid mining becomes successful,” Tucker told WA Today, “it will be the only time in human history when we have an infinite supply of resources.”


    A series of asteroid-mining probes

    Planetary Resources isn't mining asteroids yet, but it does have some hardware in space. The company's Arkyd-3R cubesat deployed into Earth orbit from the International Space Station last month, embarking on a 90-day mission to test avionics, software and other key technology.

    Incidentally, the "R" in "Arkyd-3R" stands for "reflight." The first version of the probe was destroyed when Orbital ATK's Antares rocket exploded in October 2014 the 3R made it to the space station aboard SpaceX's robotic Dragon cargo capsule in April. [Antares Rocket Explosion in Pictures]

    Planetary Resources is now working on its next spacecraft, which is a 6U cubesat called Arkyd-6. (One "U," or "unit," is the basic cubesat building block — a cube measuring 4 inches, or 10 centimeters, on a side. The Arkyd-3R is a 3U cubesat.)

    The Arkyd-6, which is scheduled to launch to orbit in December aboard SpaceX's Falcon 9 rocket, features advanced avionics and electronics, as well as a "selfie cam" that was funded by a wildly successful Kickstarter project several years ago. The cubesat will also carry an instrument designed to detect water and water-bearing minerals, Lewicki said.

    The next step is the Arkyd 100, which is twice as big as the Arkyd-6 and will hunt for potential mining targets from low-Earth orbit. Planetary Resources aims to launch the Arkyd-100 in late 2016, Lewicki said.

    After the Arkyd 100 will come the Arkyd 200 and Arkyd 300 probes. These latter two spacecraft, also known as "interceptors" and "rendezvous prospectors," respectively, will be capable of performing up-close inspections of promising near-Earth asteroids in deep space.

    If all goes according to plan, the first Arkyd 200 will launch to Earth orbit for testing in 2017 or 2018, and an Arkyd 300 will launch toward a target asteroid — which has yet to be selected — by late 2018 or early 2019, Lewicki said.

    "It is an ambitious schedule," he said. But such rapid progress is feasible, he added, because each new entrant in the Arkyd series builds off technology that has already been demonstrated — and because Planetary Resources is building almost everything in-house.

    "When something doesn't work so well, we don't have a vendor to blame — we have ourselves," Lewicki said. "But we also don't have to work across a contractural interface and NDAs [non-disclosure agreements] and those sorts of things, so that we can really find a problem with a design within a week or two and fix it and move forward."

    For its part, Deep Space Industries is also designing and building spacecraft and aims to launch its first resource-harvesting mission before 2020, company representatives have said.


    Order to mine

    US President Donald Trump signed an order in April encouraging citizens to mine the Moon and other celestial bodies with commercial purposes.

    The directive classifies outer space as a &ldquolegally and physically unique domain of human activity&rdquo instead of a &ldquoglobal commons,&rdquo paving the way for mining the moon without any sort of international treaty.

    &ldquoAmericans should have the right to engage in commercial exploration, recovery, and use of resources in outer space,&rdquo the document states, noting that the US had never signed a 1979 accord known as the Moon Treaty. This agreement stipulates that any activities in space should conform to international law.

    Russia&rsquos space agency Roscosmos quickly condemned Trump&rsquos move , likening it to colonialism.

    &ldquoThere have already been examples in history when one country decided to start seizing territories in its interest &mdash everyone remembers what came of it,&rdquo Roscosmos&rsquo deputy general director for international cooperation, Sergey Saveliev, said.

    Aircraft taking off from Ronald Reagan National Airport in Arlington, Virginia. ( Publieke domein CC0 image. )

    The proposed global legal framework for mining on the moon, called the Artemis Accords, would be the latest effort to attract allies to the National Space Agency&rsquos (NASA) plan to place humans and space stations on the celestial body within the next decade.

    In 2015, the US Congress passed a bill explicitly allowing companies and citizens to mine, sell and own any space material.

    That piece of legislation included a very important clause, stating that it did not grant &ldquosovereignty or sovereign or exclusive rights or jurisdiction over, or the ownership of, any celestial body.&rdquo

    The section ratified the Outer Space Treaty , signed in 1966 by the US, Russia, and a number of other countries, which states that nations can&rsquot own territory in space.

    Trump has taken a consistent interest in asserting American power beyond Earth, forming the Space Force within the US military last year to conduct space warfare.

    The country&rsquos space agency NASA had previously outlined its long-term approach to lunar exploration , which includes setting up a &ldquobase camp&rdquo on the moon&rsquos south pole.


    What is asteroid mining?

    What seemed to be a harebrained idea meant for science fiction might end up being crucial to our future as a species.

    It’s no news to anyone that, while our planet’s population is forecasted to grow up to 11.2 billion by the end of the century, the supply of natural resources we mine — from water, the most basic one we need to survive, to platinum, a pivotal component in our tech gadgets — soon won’t be big enough to meet our growing demands. As we’ve know, most of these resources are not only unique to Earth but to somewhere else, too, hidden deep under the surface of asteroids and other minor planets located not too far away from us in space.

    This being a given, the thought of substituting land with asteroid mining is a natural one, and it’s something that’s been fascinating our minds for quite a while now: science fiction started talking about asteroid mining in 1898, and over the last 50 years or so there has been much speculative literature about how to turn this futuristic idea into reality. The gap between words and deeds, though, has been too wide to fill. Even if we found a way, it has always been too expensive to even reach the asteroids, let alone the rest. This idea, though, has never really been fully put to bed, and has instead sat patiently awaiting visionaries, and for technology to catch up to be mature.

    That was until 2004, when the U.S. Commercial Space Launch Amendments Act finally took down the ivory tower of space government monopoly , enshrining the legalization of private space flights and kick-starting the Space Race 2.0 .

    One of the consequences of this ferocious, ongoing competition has been the dramatic fall in the cost of launching rockets: to give an idea, if launching a space shuttle into Earth’s low orbit in 1981 cost more than $85.000 per kg, in 2006 this number dropped to less than $10.000. Now, it’s around a tenth of that, and NASA’s goal is to reduce it to just a handful of dollars by 2040.

    The cost of space missions, the main obstacle for asteroid mining, is slowly being eroded away. Costs of travelling to space will soon be negligible, asteroids are becoming as easy to reach as any mine on Earth . With one difference: the mines in space are is virtually limitless in their abundance . This is what the founders of the many startups which popped up in the 10’s with this specific (though at the time still largely hypothetical) mission , must have thought. Companies such as Planetary Resources , Deep Space Industries and Moon Express, have been followed more recently by governments who were the first ones to see asteroid mining as a plausible oper ation that could feed not only our appetite for natural resources, but for profit, too.

    But now that it all seems more possible than ever, how would asteroid mining work? Well, it’s as complicated as it seems. First thing first, there are different types of asteroids, and not all of them are suitable for mining. Asteroids, also known as planetoids, are small planets whose volume differs greatly, not as subjected to gravity as ‘normal’ planets do, and which can be found in the inner solar system . Most are located in what is known as the asteroid belt (an area between Jupiter and Mars’ orbits), but some of them, the so-called NEAs, near-Earth asteroids are closer to our planet, too. The latter are what companies and organizations are focusing on, and there are approximately 13,000 asteroids out of the 1.1 to 1.9 millions that should be out there.

    Asteroids are classified in three, different types, all of which can be of interest: C-types (carbonaceous) are mainly composed of Carbon and carriers of water S-types (silicious), are mostly stony, but contain nickel and iron while M-types (metallic), are probably the most interesting ones, and are mainly composed of nickel and iron. However they are also the prime suspects in the search for the gold and platinum group metals (PGMs) that our devices are in much need of. The rare materials are there, and with great abundance: according to NASA, a small, 10-meter (yard) S-type asteroid contains about 1,433,000 pounds (650,000 kg) of metal, with about 110 pounds (50 kg) in the form of rare metals such as platinum and gold.

    The NEAs are first scanned with spectrographic instrumentation to set the target — depending on the resource to be mined. Once a final exploration mission confirming that the asteroid is worth mining is made, the target is set the actual mining should take place. And that’s when things get (even more) interesting: there are many ideas here regarding the actual building of the infrastructure and the extraction techniques, but there are too many variants to be considered: until we’ll actually get there, there is nothing we can really be sure of. All we know is that once the mining is done, it should then be relatively easy and not too energy-consuming to lift the materials, thanks to their negligible gravity of asteroids.

    Some materials and minerals can then be taken back to Earth, but many other could be used both to provide the energy the mining industry itself requires, propelling at the same time another sector of the space industry: infrastructures and space settlements. The benefits are not only profit-sided or space-oriented: the first beneficiary of space mining would be the Earth, which would be spared the mass amounts of emissions that the mining industry produces every year. Even more: according to a recent study, the impact of asteroid mining in space itself wouldn’t be as strong and disruptive and that of the earth, and could actually be sustainable.

    With a market value forecasted to be worth trillions of dollars, it definitely seems like the juice is worth the squeeze. But right now, other than the technological viability, the challenges equal (if not overcome) the certainties. However, what is certain is that such a market would be a game changer in all aspects, creating legal, economical and geopolitical turmoil. If 2030 is the decade we start mining asteroids, it’s about time we begin to think about this what comes next.


    Associated Benefits may have a large positive Effect

    As with many aspects of space programs, it is not necessarily the space program itself that yields benefits, but the technologies that are enabled that come from it.

    As an example, the Space Race in the Cold War, although it did consume copious resources, also created technologies that really created much more efficient technologies than would have otherwise been possible in communications, material science, automation and even administration and standards.

    To perform asteroid mining, you would need many technologies to be developed, perhaps the following:

    a large amount of automation in production: Efficiencies can probably be found in production of complex parts which could transfer to other industries (automotive, shipping or computing industries) increasing efficiency

    advances in fuel technology: The good thing about mining companies is they look at the bottom line all the time - fuel is a major cost. It's reduction (through better efficiency or unique technologies) could also transfer to transport on Earth too.

    advances in power generation: As is all the case in remote work, power is needed and lots of it. Any advances here could potentially be used on Earth, such as better solar power, or fusion reactors.

    advances in remote automation: I work in Australia and because of isolation, mining is mostly done now fully automated (even trains have no drivers). This automation is now highly sought after by others around the world. Space mining would yield this benefit and several orders of magnitude more, with AI and self-repair or self-production technologies really coming to the fore.

    Now the above could actually influence Earth in much more ways than just a simple mining operation. Even a 25% increase in say, solar panel conversion efficiency, would suddenly catapult this technology into mainstream use and replace all current power generation.

    So in general, don't discount the effect of one development improving all associated ones, which could mean an enormous effect when considered in totality.